Tholen - Terwijl groenten en fruit in de pakstations doorgaans vlot gesorteerd worden op maat en gewicht, zijn er voor de kwaliteitscontrole vaak nog handjes nodig. “Mensen hebben immers een brein om iets te vinden van een product,” zegt Ab van Staalduinen, sales manager bij Gearbox. “Maar alles wat mensen zien, merken camera’s ook op, plus nog veel meer dankzij Artificial Intelligence.”

Gearbox
De kern van Gearbox is vision en AI: cameratechniek waarmee beelden worden gemaakt van de producten. En die beelden worden vervolgens met AI omgezet naar data, wat de basis is van hightech automatisering. Het uiteindelijke doel is telers, importeurs, exporteurs of dienstverlenende partijen in staat te stellen de klant een uniform product naar wens aan te bieden, of dat nu klasse I, II of III product is. Bijkomende voordelen van de automatisering van de kwaliteitsbeoordeling in het sorteerproces zijn arbeidsbesparing en een hoogwaardigere output.

GearStation
Ab legt het uit aan de hand van de GearStation, een sorteermachine o.a. voor druiven in punnets of tomaten in 5 kilo dozen: “Je kunt de machine zien als een digitale kwaliteitsmedewerker die 24/7 de kwaliteit van groenten, fruit en bloemen in schaaltjes, punnets, dozen of kratten nauwkeurig en consistent beoordeelt. We hebben de machine onder meer geleverd bij de Nederlandse vestiging van een grote druiventeler van het zuidelijk halfrond. De druiven komen al verpakt in punnets aan, maar wel na een reis van 3-4 weken op een boot. Dan is er een kwaliteitscontrole op Nederlandse bodem nodig voordat het fruit naar de eindklant wordt verzonden. Een medewerker zet de punnets op de transportband die ze onder de slimme camera’s van de GearStation doorvoert. Punnets met een of meerdere druiven die niet aan de kwaliteitsstandaard voldoen, worden eruit gesorteerd, waarna een medewerker de slechte druif of druiven kan verwijderen. Alleen de volledig goede punnets gaan direct naar de topseal machine. Door de kwaliteitscontrole te automatiseren met de GearStation ontstaat er een 100% kwaliteitscontrole en levert dit ook een arbeidsbesparing op.”

Zelflerende machine
De kwaliteitsstandaard voor de beoordeling kan de verpakker zelf bepalen via een gebruiksvriendelijke bedieningsinterface. Elk kwaliteitsverschijnsel kan apart worden ingesteld. “Dankzij AI in combinatie met slimme cameratechnieken is de GearStation o.a. ook geschikt voor andere producten, zoals blauwe bessen, frambozen, aardbeien of komkommers. Eigenlijk ieder product dat in een schaal, punnet, 5 kilo doos of krat zit kunnen we beoordelen, omdat we de computer leren wat goed en wat fout is, aan de hand van heel veel voorbeelden.”

De machine wordt zelflerend. “Aangezien we met organische producten werken, die uit alle hoeken van de wereld kunnen komen en die eigen specifieke kenmerken en gebreken kunnen hebben, moet de machine voortdurend getraind worden,” legt Ab uit.

Traceerbaarheid
Naast arbeidsbesparing en een betere kwaliteitsbeoordeling is traceerbaarheid een ander voordeel van de machines van Gearbox. “Theoretisch is het zelfs mogelijk om te achterhalen welke persoon in het land van herkomst de druiven in een bepaalde punnet heeft gelegd, maar dan moet je wel alle dozen en pallets van de nodige labels voorzien. Ieder product kan worden teruggekoppeld naar een Power BI dashboard. Importeurs kunnen daarmee zien welke leverancier op welke verschijnselen goed of slecht presteren en de leverancier zelf kan dit doortrekken op personeelsniveau. Het is de basis van gesprekken die uitmonden in een verbetering van de kwaliteit.”

GearRover
In 2022 heeft Gearbox de speciale themaprijs Robotisering en Datagedreven Telen van de Tuinbouw Ondernemersprijs in de wacht gesleept met de GearRover, een oogstassistent voor rozen- en gerberatelers. Deze innovatie toont mooi aan hoe het bedrijf inspeelt op de nood aan automatisering bij telers omwille van het arbeidsvraagstuk. “Het wordt steeds moeilijker om arbeidskrachten te vinden. Met de taalbarrière is het niet altijd eenvoudig om mensen op te leiden en is dit een tijdrovende en kostbare klus. Dit is één van de redenen waarom teeltbedrijven ook zelf de vraag naar automatisering bij ons neerleggen.”

Zo kreeg het technologiebedrijf de vraag om een automatische oogstmachine voor rozen te ontwikkelen. Met de GearRover is alvast een stevige eerste stap gezet, legt Ab uit. “Een buisrailwagen, met daarop een medewerker, kan met behulp van camera’s de rijpe rozen in een bed detecteren, waarna die door een laser worden aangeduid. De taak van de oogstmedewerker beperkt zich tot het knippen van de rozen, want de expertise om rijpe rozen te herkennen is dus niet meer nodig.”

De winst in efficiëntie is volgens Ab aanzienlijk, want de inwerktijd van oogstmedewerkers in de rozenteelt is gemiddeld drie maanden. Dat wordt nu tot een minimum gereduceerd, aangezien er alleen nog moet worden geleerd hoe te knippen. Bovendien werkt de machine sneller dan het menselijke oog en worden er geen onrijpe rozen geoogst die slechts als klasse B kunnen worden afgezet.

GearPerformer
“Met de GearPerformer maken we ook gebruik van robotisering,” legt Ab uit. “Onze GearPerformer is niet alleen in staat om bijvoorbeeld punt- en snackpaprika’s te sorteren op kwaliteit, maar een robotarm haalt ook de paprika’s van de transportband die niet aan de ingestelde kwaliteitsparameters voldoen. Zo kan een partij worden gesorteerd in klasse I, II en III. Aangezien er ook klasse III product kan worden uitgesorteerd, kan er gericht op zoek worden gegaan naar een afnemer, wat dan weer een mooi antwoord is op het thema voedselverspilling.”

Geerbos
Het bedrijf is eind 2016 opgericht door Simone Keijzer en Johan Kreeft, die toen nog aan het Geerbos in Maasdijk hun stek hadden en van buitenlandse leveranciers soms pakketjes toegestuurd kregen naar ‘Gearbox’, het Engelse woord voor versnellingsbak. “Aangezien innovaties vaak ontstaan vanuit een ontdekking die per ongeluk gevonden wordt, leek dit hen een mooie naam voor het bedrijf. Gearbox zit ondertussen behoorlijk in de versnelling. Want als we het team van Pliant erbij tellen, gezien het samengaan van beide bedrijven eind 2023, komt het bedrijf op ruim 60 medewerkers. Dat is een mooie club professionals om onze visie op het automatiseren van de processen binnen de tuinbouw en de AGF-handel verder vorm te geven, namelijk: ‘Work Smart Every Day'. En hoewel het doorgaans vooruitstrevende bedrijven zijn die deze markt pushen, moet de technologie naar ons idee ook beschikbaar zijn voor alle andere bedrijven, met een gemiddelde terugverdientijd van 2 of 3 jaar,” besluit Ab.

Gearbox richt zich in de eerste plaats op Nederlandse en Belgische klanten in de teelt-, handels- en verpakkingssector, zonder daarbij ook de internationale klanten te vergeten. Daarom zal het bedrijf ook deelnemen aan de komende Fruit Logistica in Berlijn.

Dit artikel verscheen eerder in editie 1, 38e jaargang van Primeur. Zie hiervoor www.agfprimeur.nl.

Voor meer informatie:
Gearbox
Nollaantje 42C
2672 BW Maasdijk
Tel: 0174-295714
ab@gearboxinnovations.com
www.gearboxinnovations.com