Onderzoekers van de Universiteit van Washington hebben een MilliMobile gemaakt. Dat is een piepkleine, zelfrijdende robot die wordt aangedreven door omringend licht of radiogolven. Uitgerust met een soort zonnepaneel en vier wielen, is MilliMobile ongeveer zo groot als een cent. Het weegt ongeveer zoveel als een rozijn en kan zich zelfs op een bewolkte dag over 10 meter per uur verplaatsen. De robot kan rijden op oppervlakken zoals beton of samengeperste grond en kan drie keer zijn eigen gewicht aan apparatuur dragen. Daarbij kan men denken aan een camera of sensoren.

De robot gebruikt een lichtsensor om automatisch naar lichtbronnen toe te bewegen, zodat hij oneindig kan blijven werken.

Het team van onderzoekers testte MilliMobile zowel binnen als buiten, in omgevingen zoals parken, binnenteelt en op een kantoor. Al is het veel langzamer, ook in een omgeving met heel weinig licht, zoals een keukenaanrecht, kan de robot nog vooruitkomen. Deze ontwikkeling opent nieuwe mogelijkheden voor een groot aantal robots die worden ingezet op plekken waar andere sensoren moeite hebben om data te verzamelen.

Kyle Johnson, een doctoraatstudent aan de Paul G. Allen School of Computer Science & Engineering van de Universiteit van Washington vertelt: "We haalden inspiratie uit complexe programma's die in kleine stappen worden opgedeeld, zodat een apparaat met zeer beperkte energie incrementeel kan werken, zodra er energie beschikbaar is. Met MilliMobile hebben we dit concept toegepast op beweging. We hebben de grootte en het gewicht van de robot verminderd, zodat het maar een kleine hoeveelheid energie kost om te bewegen. En, vergelijkbaar met een dier dat stappen zet, beweegt onze robot in stappen, met kleine stootjes van energie om zijn wielen te draaien."

Deze robots zijn ook in staat zichzelf te sturen, te navigeren met sensoren en kleine computerchips. Om dit te demonsteren, programmeerde het team de robots om hun ingebouwde lichtsensoren te gebruiken om naar een lichtbron toe te bewegen.

De onderzoekers hebben MilliMobile uitgerust met licht-, temperatuur- en vochtigheidssensoren. Ook is er een Bluetooth functie toegepast zodat het gegevens kan verzenden over een afstand van 200 meter. In de toekomst zijn de onderzoekers van plan om andere sensoren toe te voegen en de gegevensuitwisseling tussen verschillende robots te verbeteren.

Bron: Universiteit van Washington